佛陀佛像   佛教是目前公認的世界三大宗教之一,另二為基督教與伊斯蘭教〈在漢地俗稱回教〉,是三大宗教中最早創立的。

  佛教起源於西元前5、6世紀左右的古印度,由喬達摩‧悉達多〈Gautama Siddhartha〉創立。因為他出身於釋迦族,所以後來人們尊稱他為「釋迦牟尼」〈Sakyamuni〉,意思是「釋迦族的賢人」。這個尊稱以後非常流行,以致他的本名很少被提及了。

  釋迦牟尼原是迦毗羅衛城〈Kapilavastu,尼泊爾南邊〉的太子。當時的社會結構是建立在婆羅門教的「種姓制度」之下,造成階級性的壓迫和不平等,而且當時有許多小國家林立,為了併吞其他國家而發生了許多戰爭,加上印度是一個雨季乾旱分明、天災地變頻仍的地方,人民常受各種折磨與苦厄。

  釋迦牟尼有感於人世的苦疾,而且無法生老病死的輪迴宿命,遂在29歲時拋妻棄子、捨棄王位,出家尋求解脫之道。後來經過各種的苦行和修練,終於在菩提迦耶〈Boddhgaya〉的菩提樹下悟道成佛,當時人尊稱為「佛陀」〈Buddha〉,也就是「覺者」、「覺悟之人」的意思。

  佛陀覺悟後在婆羅奈城(Varanasi)的鹿野苑(Sarnath)初次說法,正式揭示他所悟道的四聖諦、八正道之義理,並開展日後原始佛教的教法和學說。經過四十五年巡行傳道說法的生涯,八十歲當年病逝在拘尸那揭羅城(Kusunagara)的雙樹林中。

  佛陀生前的教義學說,在後世弟子的彙整以及後世君主的大力提倡下,歷數百年後已遍傳東、南亞地區,今日更傳向西方世界,影響更遠大於昔日了。



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